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02 de Febrero de 2021

Maricunga amenazado: Los millonarios proyectos que buscan irrumpir con el negocio del litio



Dos proyectos de explotación y uno de exploración son los que ha aprobado el Servicio de Evaluación Ambiental para intervenir en el ecosistema del Salar de Maricunga. Así, el empresariado nacional y transnacional busca materializar la política propulsada desde 2014 por el Estado chileno: una millonaria alianza público-privada para impulsar el negocio del litio.

Por OLCA*, OCMAL** y RESUMEN

El Salar de Maricunga, reconocido ecosistema ubicado en la región de Atacama a casi 170 km al noroeste de Copiapó, ha sido sistemáticamente intervenido por la minería del Boro y el Oro, lo cual ha afectado tanto en términos ambientales como también culturales al territorio.

Con este antecedente, y amparándose en la agenda impuesta por el segundo gobierno liderado por Michelle Bachelet, actualmente se busca incursionar en el negocio del litio en la zona norte del país, razón por la cual ya ha sido intervenido el Salar de Atacama.

Así, esta política sustentada en la alianza público-privada ha sido tomada y continuada por el actual gobierno de Sebastián Piñera, elaborando campañas que promueven la inversión y explotación del litio bajo una llamada «Política Nacional del Litio», contexto que ha estado cruzado por el debate respecto al royalty minero y por las proyecciones del exministro de Minería, Baldo Prokurica, sobre la duplicación de producción de litio chileno para 2025, señalando a los medios que "pretendemos que en el Gobierno del Presidente Sebastián Piñera podamos subir la producción para llegar de 100 mil actualmente a 230 mil toneladas", cuestión que se suma a la solicitud realizada por el exministro respecto a evaluar que el litio se transe en la Bolsa de Metales de Londres.

En este contexto es que el Salar de Maricunga, conocido entre otras cosas por ser el Salar más austral de Chile y el segundo con mayor cantidad de reservas de litio en el país, se encuentra amenazado ante el avance de proyectos que buscan explotar o explorar el metal presente en el ecosistema.

Mediante el financiamiento del empresariado nacional y transnacional, a vista, paciencia y permitido por el Estado chileno, Maricunga se establece como un ecosistema en peligro ante el avance de tres millonarios proyectos liderados por diferentes grupos.

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Proyecto Producción de Sales Maricunga

Fue a mediados de 2018 cuando la empresa SIMCO SpA ingresó el proyecto "Producción de Sales Maricunga", el cual cuenta con una inversión de US$350 millones y proyecta explotar, anualmente, 5.700 toneladas de carbonato de litio, 9.100 de hidróxido de litio y 38.900 de cloruro de potasio, contemplando una vida útil de 24 años.

El proyecto está considerado como una «actividad birregional», esto debido a que su faena se emplazaría en el sector norte del Salar de Maricunga, pero el despacho de las sales se dirigiría al puerto de Coquimbo, ubicado en la región homónima.

Fue en septiembre de 2020 que este proyecto, cuya  superficie prevé 2.202 hectáreas, recibió la aprobación de parte del Servicio de Evaluación Ambiental (SEA), pese a ser criticado por las comunidades del territorio.

Respecto a quienes se encuentra tras el proyecto, Producción de Sales Maricunga cuenta como titular con la empresa SIMPA SpA, estableciéndose como representante legal el ingeniero civil en minas Alejandro Alberto Puelles Ocaranza, quien, según lo recopilado, desempeña el cargo de Gerente de Gestión del Grupo Errázuriz desde el año 2013 a la fecha, contando con un historial como Jefe de Proyecto en Arcadis Chile y Gerente de Operaciones en la Compañía de Salitre y Yodo Cosayach.

En esta línea, es importante esclarecer que la empresa que se encuentra como titular del proyecto se encuentra relacionada, centralmente, a dos grupos económicos.


Mapa referencial del proyecto | Captura de pantalla de recurso del SEA.

Uno de estos corresponde al ya mencionado Grupo Errázuriz, el cual está a cargo del ingeniero comercial y empresario Francisco Javier Errázuriz Ovalle, hijo del conocido político y empresario Francisco Javier Errázuriz Talavera ("Fra Fra"). Este último, además de exsenador y excandidato presidencial a comienzos de la postdictadura, es conocido por las negligentes prácticas laborales a las cuales se ha visto enfrentado en los Tribunales de Chile.

En el amplio historial delictivo de "Fra Fra" -donde se incluye el desafuero como senador por la acusación ratificada por secuestro y agresión en 1998- se encuentra una denuncia de trata de personas luego que más de 50 trabajadores paraguayos dieran a conocer en junio de 2011 la vulneración de derechos por parte del empresario, siendo condenado a pagar $122 millones luego que el Juzgado de Letras y Garantía de Pichilemu estableciera la situación se sobreseimiento parcial y temporal del imputado respecto a una situación de «enajenación mental» ante la querella patrocinada por el Instituto Nacional de Derechos Humanos.


De igual forma, Francisco Errázuriz Ovalle, actual responsable de Grupo Errázuriz, cuenta con antecedentes respecto a condenas por derechos de agua en 2014 tras, señalan los medios, mantener en funcionamiento 38 pozos habilitados «sin que tales acciones se encontraran amparadas en ningún derecho de aprovechamiento o título legítimo«, cuestión que ocurrió en la Sociedad Contractual Minera Compañía de Salitre y Yodo Cala Cala, conocida como Cosayach; la misma de la cual el actual representante legal de Producción de Sales Maricunga, Alejandro Puelles, formaba parte como Gerente de Operaciones.

A estos antecedentes se suma el segundo actor a trabajar en este proyecto: Simbalik Group, empresa de capitales taiwaneses. Esta alianza se habría conformado a fines de 2016, representando una injerencia en el campo de la histórica explotación del litio en Chile liderada por empresas como Soquimich y Rockwood Litio Ltda. (ex Sociedad Chilena del Litio).

En sí, el proyecto contempla un cronograma de trabajo que inicia en 20201 y terminaría en diciembre de 2044, conllevando construcción, operación y cierre del proyecto.


Cronograma de Producción de Sales Maricunga | Resolución Exenta N°0174, p. 19.

El trabajo de las salmueras será a través de piscinas de evaporación solar, siendo transportadas por tubería hasta una faena y trabajadas en plantas para su posterior transporte en camiones de hasta 28 toneladas. 

Como posibles efectos se contempla que la instalación de infraestructura -como también su trabajo- afectará a especies vulnerables como las lagartijas Rosennman y Patricia Iturra, interviniendo también el ecosistema donde se encuentran especies como el guanaco, zorro culpeo y gaviota andina. Además, acredita que se generará eventualmente un descenso de las aguas subterráneas influyendo, entre otras, en la vegetación azonal.

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Proyecto Blanco

En septiembre de 2018 la empresa Minera Salar Blanco S.A. ingresó al Servicio de Evaluación Ambiental el llamado «Proyecto Blanco«, el cual consta en la extracción de, anualmente, 58.000 toneladas de cloruro de potasio y 20.000 de carbonato de litio, teniendo un tiempo de vida útil de máximo 24 años, con un enorme monto de inversión de US$527 millones.

Proyecto Blanco tiene un carácter declarado como interregional, debido a que pese que sus faenas y obras se ubican en el llamado «sector septentrional» de la cuenca del Salar de Maricunga, el material extraído será transportado al puerto de Angamos y al puerto de Antofagasta, sumado a trabajos que se consideran en el sector Coya Sur y en la comuna de Diego de Almagro.

El monumental proyecto busca abarcar 4.700 hectáreas para realizar sus respectivos trabajos, considerando obras lineales, sector de procesos y la elaboración de pozos de extracción que se harán también con las rutas viales existentes en el sector para realizar el transporte de los metales.


Mapa referencial del proyecto | Captura de pantalla de recurso del SEA.

Respecto a la conformación de la empresa titular del proyecto, esta se encuentra vinculada a otras tres de diferentes capitales: Lithium Power International Limited (australiana), Minera Salar Blanco SpA (chilena) y Li3 Energy Inc (estadounidense).

En este sentido, la propia empresa australiana ha señalado que, tras el procesamiento de muestras en instalaciones de GEA en Alemania, el producto resultó con una pureza superior al 99,4%, contemplando al Salar de Maricunga dentro del llamado "Triángulo del Litio", que abarca también los países de Argentina y Bolivia.

Por otro lado, el representante legal del proyecto, acorde a la documentación presente en el portal del SEA, es Cristóbal García-Huidobro Ramírez, presidente de Minera Salar Blanco (MSB), reconocido empresario en el rubro de la minería y la energía.

Según sus propios antecedentes, el actual CEO de MSB ha formado parte también de la Central Eólica Canela entre 2007 y 2015, y se ha desempeñado como Director Ejecutivo de la Hidroeléctrica Totoral S.A. entre  2011 y 2015. 

Un hecho obviado, pero clave a considerar en el desarrollo del conflicto que se despliega en Maricunga, es que Hidroeléctrica Totoral, mientras García-Huidobro era CEO, se vio vinculada a una denuncia levantada por comunidades de Los Ríos, luego que denunciaron en 2013 que el Director Regional de la Corporación Nacional de Desarrollo Indígena (Conadi), Ernesto Espinoza, vulneró el registro de comunidades tras aprobar una Directiva levantada por la propia empresa hidroeléctrica en Rupumeica.

En la misma línea, en septiembre de ese año, comunidades mapuche de Maihue, Curriñe y Rupumeica denunciaron malas prácticas de Totoral S.A., dando a conocer que «le ha ofrecido millones de pesos a la gente de la comunidad para que acepten la llegada del proyecto hidroeléctrico«.

En relación al Salar de Maricunga, García-Huidobro indicó en 2018 la cercanía del trabajo que desarrollaba con el Ministerio de Minería. En conversación con los medios, señaló que «estamos trabajando muy de cerca con el Ministerio de Minería con el fin de poder definir cuál va a ser la mejor estructura a utilizar«, caracterizando a Proyecto Blanco como "uno de los pocos proyectos que podrían ser inaugurados bajo este Gobierno", enmarcándose también en un acuerdo establecido con CODELCO durante 2019.


Instalaciones Proyecto Blanco | Imagen: https://lithiumpowerinternational.com/maricunga-chile/.

El proyecto contempla tres fases de elaboración dividida en meses de trabajo: construcción, operación y cierre, proceso en el cual declaran que existirá un impacto al ecosistema en términos de pérdida de fauna de mediana y baja movilidad, como también consecuencias en el habitar de las comunidades Colla del territorio, por lo que se perspectiva una política de mitigación que considera inducción sobre aspectos socioculturales a los trabajadores, creación de viviendas y protección de animales en todo lo que es la ruta que se contempla utilizar.


Cronograma de Proyecto Blanco | Resolución Exenta N°0094, p. 40.

Aspectos a considerar de forma enfática es el proceso de extracción de salmuera desde pozos, cuestión que conlleva la utilización de 209 l/s dependiendo de la estación del agua, lo cual puede aumentar a 315 l/s si es que las condiciones lo permitieran. 

El trabajo de bombas de pozo profundo, de aproximadamente 200 metros, el traslado de la salmuera por un sistema de tuberías hacia un sector donde se realizará un proceso de homogenización y, posteriormente, su traslado a pozas de evaporación, dan cuenta de una enorme obra de extracción, proyectando su distribución hacia los puertos de, mensualmente, 76 camiones de carbonato de litio y 173 de cloruro de potasio.



Revisa| La ambición minera por el codiciado «Triángulo del Litio» en Chile, Bolivia y Argentina

Exploración Salar de Maricunga

Por su parte, la Corporación Nacional del Cobre de Chile (CODELCO) ingresó a comienzos de 2020 el proyecto «Exploración Salar de Maricunga«, teniendo como objetivo desarrollar "la captura de información hidrogeológica del salar de Maricunga y la evaluación preliminar de los recursos in situ de litio presentes en la salmuera, asociados a parte de las pertenencias mineras de Codelco presentes en el salar".

El trabajo, presupuestado en US$15 millones cuenta con la representación legal de Guillermo José Müller Masser, quien fue integrante del Directorio de la Comisión Minera en 2015 -entidad encargada de «administrar el Registro Público de Personas calificadas Competentes en Recursos y Reservas Mineras«- y actualmente Gerente General de Exploraciones Mineras Andina S.A.

En su Declaración de Impacto Ambiental (DIA), CODELCO señala que el proyecto se realizará a 171 km al noroeste de Copiapó, justificando la exploración tanto en la existencia de pertenencias mineras en Maricunga como también en la agenda gubernamental mediante la «Política del Litio y la Gobernanza de los Salares» respecto a los estudios hídricos en salmueras mineralizadas.

Con una vida útil de 10 meses, la exploración considera, concretamente: la construcción y habilitación de 16 pozos; instalación de una estación meteorológica; ejecución de tres pruebas de bombeo; instalación de dos lisímetros; habilitación de campamento y; ejecución de una exploración geofísica de superficie.


Fuente: Declaración de Impacto Ambiental.

Conflicto y resistencia

Diversas voces se han levantado ante el avance de estos proyectos, acusando transversalmente el poco o nulo acercamiento de las empresas previo al ingreso de estos en el trámite institucional, lo cual ha empujado la organización social como una necesidad vital que, también, ha permitido frenar el avance de los proyectos de extracción mediante reclamaciones presentadas desde las comunidades.

Luciano Travella, egresado de Geología y presidente del Colectivo en Defensa del Medio Ambiente de Atacama (CODEMAA) comenta que han existido coordinaciones entre organizaciones tanto para actividades como también para las reclamaciones presentadas judicialmente, permitiendo estas últimas, indica Eduardo Herrera, también integrante de CODEMAA, que los proyectos de extracción se encuentren en suspensión, por lo que se está a la espera de la resolución judicial.

Por su parte, Lesley Muñoz Rivera, integrante de la comunidad indígena Colla en la comuna de Copiapó y del Observatorio Plurinacional de Salares Andinos, señala que los tres proyectos -Blanco, Sales Maricunga y la exploración de Codelco- tienen en común el no reconocimiento de afectación a ellas/os como comunidad. De igual forma, comenta que «no tienen estudios que nos digan que a nosotros una afectación en el Salar pueda afectar las aguas de la parte sur, ninguno tiene certeza«.

En la misma línea, Muñoz Rivera señala que los proyectos de extracción «fueron aprobados con una irresponsabilidad tremenda de parte del Servicio de Evaluación Ambiental, porque si no tienes certeza de qué va a pasar en un territorio es como ilógico que ellos fallen a favor«, enfatizando en que la realización de estudios situados y que contemplen el conjunto del ecosistema son esenciales al momento de siquiera pensar presentar un proyecto en algún territorio. 

Respecto a esto, Carlos Pizarro Figueroa, guía de turismo de Chillitrip, e integrante de una agrupación de esta actividad en la región de Atacama, reflexiona que existe, actualmente, una urgencia de las empresas en que los proyectos avancen, ante lo cual se torna fundamental la coordinación de las organizaciones y personas que habitan el territorio.

"Una vista integral" para abordar el conflicto, señala Pizarro Figueroa, es central para enfrentar la amenaza a la que se enfrenta el Salar de Maricunga, ecosistema que forma parte del Parque Nacional Nevado Tres Cruces y que ya ha sido intervenido anteriormente. De esta manera, las acciones judiciales como también las expresiones de movilización social son, señala el guía de turismo, tácticas no excluyentes, sino que permitirán converger en el "atacar por diversos lados".

A modo de cierre, la reflexión de Lesley permite sistematizar y dar cuenta del alcance del conflicto, como también la urgente materialización e importancia de la coordinación territorial: "hay que tomar conciencia por el territorio, por el lugar donde vivimos y por las comunidades indígenas con las que estamos constantemente en relación, respetar sus formas de vida y respetar la tierra, que es, al final, lo que nos da para vivir tranquilos".
Al cierre de esta nota, se intentó tomar contacto mediante los correos que los titulares y representantes legales señalaron en sus fichas de los proyectos. Sin embargo, no se ha tenido respuesta.

* Observatorio Latinoamericano de Conflictos Ambientales

** Observatorio de Conflictos Mineros de América Latina

El presente escrito forma parte de una serie de notas de una investigación que se encuentra en curso respecto a «MARICUNGA AMENAZADO: Ambición, extractivismo y resistencias frente al litio», la cual tiene como objetivo sistematizar la situación a la que se enfrenta el ecosistema del Salar de Maricunga ante el avance de la explotación del litio en el territorio.

https://resumen.cl/articulos/maricunga-amenazado-los-millonarios-proyectos-que-buscan-irrumpir-con-el-negocio-del-litio

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