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20 de Septiembre de 2023

Boom mundial del litio: nuevos yacimientos, inversión e impactos para medioambiente y pueblos indígenas



La noticia del descubrimiento de lo que sería el depósito más grande del mundo de este mineral en Estados Unidos durante la semana pasada volvió a poner el foco sobre lo que cada uno de los países con yacimientos está haciendo. En ese escenario, Argentina avanza en acuerdos internacionales en la víspera de las elecciones presidenciales, mientras Bolivia solicitó a Chile habilitar el hito 60, un paso fronterizo que se perfila como la ‘ruta del litio’ entre ambos países.

Por Joaquín Riffo B. - INTERFERENCIA

Fue el anuncio que removió el mercado de minerales durante la semana pasada: un depósito de litio descubierto recientemente a lo largo de la frontera entre los estados de Nevada y Oregon, Estados Unidos, podría estar entre los más grandes del mundo.

Se cree que la caldera contiene entre 20 y 40 millones de toneladas métricas de litio, una cifra que pasaría los depósitos de Chile y Australia juntos. Está ubicado en la Caldera McDermitt, un sitio de aproximadamente 28 millas (45,06 kilómetros) de largo y 22 millas (35,4 kilómetros) de ancho.

La novedad tendría implicaciones potencialmente enormes para la transición a los vehículos eléctricos y, por supuesto, para Chile. Aún así, de inmediato expertos chilenos le pusieron paños fríos a la amenaza, aunque recalcaron la necesidad de avanzar en la explotación de los yacimientos nacionales.

El gerente de estudios de la Sociedad Nacional de Minería (Sonami), Álvaro Merino, explicó a Emol que el hallazgo, sin embargo, no pondría en riesgo, por ahora, los planes de Chile para aprovechar la bonanza del metal blanco, pues los depósitos norteamericanos serían difíciles de explotar y la demanda, de todos modos, aumentaría. Así y todo, expertos señalan que es necesario apurarse.

“El descubrimiento en Estados Unidos, si bien es importante, hay que verlo con cautela, pues se trata de un proyecto donde se obtendría litio a través de depósitos de arcilla, situación que a la fecha no hay explotación avanzada mediante el proceso de transformación de arcilla en litio”, dijo.

En esa línea, agrega que “actualmente las principales fuentes para la obtención de este recurso altamente demandado provienen de las salmueras y de minerales de roca".

Por su parte, el presidente del directorio de Codelco, Máximo Pacheco, se refirió en la comisión de Minería y Energía de la Cámara de Diputados al descubrimiento estadounidense. Al respecto, señaló que “lo que me parece clarísimo es que esta no es una alarma”.

El también ex ministro de Minería sostuvo que el hallazgo “no fue una noticia de ayer, ni de anteayer. Esto viene en la literatura hace mucho rato”. Así, recalcó que lo de Estados Unidos se trata de “arcillas con litio”. Sobre ello, agregó que, para tratar ese tipo de componentes, "no conozco ninguna tecnología en el mundo. Y eso que en nuestro escritorio y en nuestra oficina hemos recibido 50 propuestas de tecnologías distintas. Ninguna de ellas es para tratar las arcillas con litio”.

Argentina, Bolivia y Chile: Las acciones de los miembros del “Triángulo del litio”

Según dio a conocer Infobae durante la jornada de ayer, Argentina podría convertirse en el tercer o segundo productor mundial de litio, detrás de Australia, desplazando a China y eventualmente también a Chile, que actualmente detentan, respectivamente, la tercera y segunda posición en el ranking mundial de producción del mineral. Lo anterior, considerando el potencial de crecimiento de la producción del 50 % anual, hacia 2027, del país trasandino.

“Un informe de CRU, una consultora canadiense especializada en minería que afirma que la Argentina, gracias a sus operaciones activas y 38 proyectos en desarrollo, tiene un potencial de crecimiento de la producción del 50 % anual, contra 16 % en Chile y una expansión menos precisa, pero también inferior, en el caso de China, que es a su vez el principal destino de las exportaciones de carbonato de litio de la Argentina”, sostiene el texto.

El artículo también se hace eco de una carta enviada a El Mercurio por Rodrigo Dupouy, presidente para América Latina de Sorcia Minerals, una empresa estadounidense con cabecera regional en Chile, donde advirtió que el “boom del litio” chileno es un oasis en riesgo de desaparición. “Tanto la Comisión Chilena del Cobre como J.P.Morgan han advertido recientemente que la Argentina nos superará en la producción durante los próximos años. Y si seguimos así, podemos ser desplazados al cuarto lugar por China”.

En paralelo, Página 12 informó sobre el interés de Alemania en el litio verde argentino, un producto explotado de manera sostenible, que se podrá vender a un precio más alto y que Argentina cuenta con condiciones naturales de producir.

“Con la firma de un memorándum de entendimiento, YPF Litio e Y-TEC y Eusati dieron el primer paso para avanzar en planes de negocios concretos -que pueden ir desde transferencia de tecnología hasta inversión de capital-, para que YPF produzca litio verde, explotado de manera sostenible, y se convierta de esta manera en abastecedora de la cadena de valor alemana ligada a la electromovilidad, que alcanzó en 2021 los 9000 millones de dólares. También apuntan a desarrollar la cadena de valor del litio, con el objetivo de que Argentina comience a producir hidróxido de litio e incluso baterías en cooperación con Y-TEC”, apuntan.

Además, se supo que Indonesia evalúa asociarse con Argentina para la producción de baterías de litio, sumando otro país interesado en invertir en una zona donde China y Rusia ya han plantado banderas.

Según informó Escenario Mundial, la Cámara de Comercio e Industria de Indonesia (Kadin) afirmó que podría evaluar la posibilidad de asociarse con Argentina en la producción de baterías de litio para vehículos eléctricos.

"En este sentido, Sinta W. Kamdani, coordinadora adjunta de Asuntos Marítimos, de Inversiones y Exteriores de Kadin, sostuvo que el país ve en Argentina, Chile y Perú una gran oportunidad de asociación debido a los grandes yacimientos de recursos minerales que albergan y son claves para la producción de baterías para vehículos eléctricos", dijeron.

“Esto significa que Indonesia puede importar minerales de esos países para aumentar el suministro de materias primas para la producción de vehículos eléctricos porque tienen los recursos, pero no las fábricas”, sostuvo Sinta en una conferencia de prensa del Indonesia-Latin. Foro empresarial de América y el Caribe (INA-LAC) en Yakarta el lunes.

Pese a las buenas noticias en aspectos de inversión y evaluación internacional de la productividad, la explotación de litio en Argentina no ha estado exenta de conflictos con las comunidades indígenas y el medioambiente.

En su columna de Ahora Play, la periodista Flor Halfon dio cuenta de ello.

En cuanto al debate ambiental en torno a la extracción de litio "se centra en el método de evaporación utilizado, que requiere un consumo significativo de agua y conlleva riesgos de salinización del suelo. La salinización del suelo puede tener efectos negativos en la productividad agrícola y la capacidad de absorber nutrientes. Organizaciones como la Fundación Humedales y la ONG Wetlands International abogan por estudios de impacto ambiental más precisos y buscan alternativas para minimizar estos impactos ambientales".

"Por último, los pueblos originarios de Jujuy, una provincia argentina con un sistema público-privado de administración minera, expresan preocupaciones y protestas debido a las licencias otorgadas para la explotación minera en sus tierras. Argumentan que, tras la Reforma de la Constitución de Jujuy, son susceptibles de desalojo y buscan proteger sus derechos y su territorio ancestral en medio de este auge en la producción de litio en el país", explicó.

Los otros miembros del denominado “Tríangulo del litio” también avanzan. En la última reunión bilateral del Comité de Frontera e Integración Bolivia-Chile, el gobierno de Luis Arce realizó un pedido formal a su par chileno para habilitar el hito 60, punto fronterizo entre ambos países. El objetivo es construir una carretera para exportar litio desde el salar de Uyuni, esa sería la “ruta del litio”.

Según da cuenta El Deber, “Bolivia ha propuesto formalmente la apertura de un nuevo hito fronterizo, el hito 60 (…) El hito 60 es la ruta del litio que viene trabajando Bolivia para poder exportar litio directamente por el puerto de Iquique”, informó el viceministro de Comercio Exterior, Benjamín Blanco.

Además del pedido de habilitar este punto fronterizo, la Aduana Nacional de Bolivia “ha ofrecido mobiliario o infraestructura modular para que se pueda instalar la Aduana chilena y poder tener este punto fronterizo funcionando”, explicó el funcionario de la Cancillería boliviana.

El proyecto de construcción de la carretera Uyuni – Hito 60, ya tiene un estudio y diseño final en el Ministerio de Obras Públicas que calculó la construcción de la carretera en seis tramos con una longitud de 252,44 kilómetros de pavimento rígido.

"La inversión prevista para los primeros tres tramos 1, 2 y 3 es de 1.604 millones de bolivianos, y para los tramos 4, 5 y 6, que incluye el Centro Multipropósito de Frontera, es de 1.714 millones de bolivianos. En total esta carretera requerirá una inversión de 3.318 millones de bolivianos. El Gobierno no ha calculado el porcentaje para la contraparte pero se conoce que los recursos saldrían de la Corporación Andina de Fomento (CAF)", apunta la pieza periodística.

Fuente:
https://interferencia.cl/articulos/boom-mundial-del-litio-nuevos-yacimientos-inversion-e-impactos-para-medioambiente-y

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